Le projet Janus à deux satellites étudiera la formation et les implications évolutives des petits astéroïdes binaires «tas de gravats».

L’Université du Colorado Boulder et Lockheed Martin mèneront bientôt une nouvelle mission spatiale pour capturer le tout premier regard en gros plan sur une classe mystérieuse d’objets du système solaire: les astéroïdes binaires.

Ces corps sont des paires d’astéroïdes qui gravitent autour l’un de l’autre dans l’espace, tout comme la Terre et la Lune. Dans une revue de projet le 3 septembre, la NASA a donné le feu vert officiel à la mission Janus, du nom du dieu romain à deux faces. La mission étudiera ces couplets d’astéroïdes avec des détails inédits. Connu sous le nom de point de décision clé-C (KDP-C), cet examen et l’approbation de la NASA permettent au projet de commencer la mise en œuvre, ainsi que les lignes de base + le calendrier et le budget officiels du projet.

Ce sera un moment pour deux: en 2022, l’équipe Janus lancera deux engins spatiaux identiques qui parcourront des millions de kilomètres pour voler individuellement à proximité de deux paires d’astéroïdes binaires. Leurs observations pourraient ouvrir une nouvelle fenêtre sur la façon dont ces divers corps évoluent et même éclatent au fil du temps, a déclaré Daniel Scheeres, le principal enquêteur de Janus.

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«Les astéroïdes binaires sont une classe d’objets pour lesquels nous ne disposons pas de données scientifiques à haute résolution», a déclaré Scheeres, professeur distingué au Département des sciences du génie aérospatial d’Ann et HJ Smead à CU Boulder. «Tout ce que nous avons sur eux est basé sur des observations au sol, qui ne vous donnent pas autant de détails que d’être de près.»

La mission, qui coûtera moins de 55 millions de dollars dans le cadre du programme SIMPLEx de la NASA, pourrait également contribuer à inaugurer une nouvelle ère d’exploration spatiale, a déclaré Josh Wood, directeur du projet Janus de Lockheed Martin. Il a expliqué que les vaisseaux spatiaux jumeaux de Janus sont conçus pour être petits et agiles, chacun de la taille d’une valise de cabine.

«Nous voyons un avantage à pouvoir rétrécir notre vaisseau spatial», a déclaré Wood. «Grâce aux progrès technologiques, nous pouvons désormais explorer notre système solaire et aborder d’importantes questions scientifiques avec des engins spatiaux plus petits.»

Janus est dirigé par l’Université du Colorado à Boulder, où Scheeres est basé, qui entreprendra également l’analyse scientifique des images et des données pour la mission. Lockheed Martin gérera, construira et exploitera le vaisseau spatial.

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La mission aura rendez-vous avec deux paires binaires, nommées 1996 FG3 et 1991 VH, chacune présentant un type différent de configuration orbitale. La paire appelée 1991 VH, par exemple, a une «lune» qui fouette autour d’un astéroïde «primaire» beaucoup plus gros suivant un modèle difficile à prévoir.

L’équipe utilisera une suite de caméras pour suivre le mouvement dynamique avec des détails sans précédent. Entre autres objectifs, Scheeres et ses collègues espèrent en savoir plus sur la façon dont les astéroïdes binaires se déplacent – à la fois les uns autour des autres et dans l’espace.

«Une fois que nous les verrons de près, il y aura beaucoup de questions auxquelles nous pourrons répondre, mais celles-ci soulèveront également de nouvelles questions», a déclaré Scheeres. «Nous pensons que Janus motivera des missions supplémentaires sur les astéroïdes binaires.»

Wood a ajouté que les deux vaisseaux spatiaux de la mission, dont chacun pèse environ 80 livres, voyageront plus loin que n’importe quel petit satellite à ce jour.

Après avoir décollé en 2022, ils termineront d’abord une orbite autour du soleil, avant de retourner vers la Terre et de se frayer un chemin loin dans l’espace et au-delà de l’orbite de Mars.

«Je pense que c’est un excellent test pour ce qui est réalisable dans la communauté aérospatiale», a déclaré Wood. «Et le développement centré sur le Colorado pour cette mission, combinant les talents spatiaux de CU Boulder et de Lockheed Martin, témoigne des compétences disponibles dans l’État.

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